Pembalap kawakan yang juga mantan pembesut mobil WRC (World Rally Car), Carlos Sainz berhasil menjadi kampiun etape pertama Reli Dakar di Arab saudi dengan mengungguli rekan satu timnya Stephane Peterhansel di tim X-Raid Mini. Sainz berhasil finish tercepat menyelesaikan etape pertama pada Minggu (4/1).

Di 50 km terakhir pembalap Spanyol Sainz tertinggal 3 menit 44 detik di peringkat dua, tetapi juara bertahan kategori mobil itu dipandu navigator Lucas Cruz, memangkas defisit waktunya hingga finis 25 detik lebih cepat di depan pembalap Prancis rekan setimnya, Peterhansel.

Martin Prokop melengkapi podium di peringkat ketiga di belakang kedua mobil buggy Mini itu dengan selisih 3 menit 18 detik, demikian laman resmi Dakar.

Sebastien Loeb mungkin berharap hasil finis yang lebih baik ketika kembali membalap di Dakar setelah melewatkan seri tahun lalu.

Di etape dengan rute cukup datar dengan SS sejauh 277 km itu, sang juara dunia reli sembilan kali mendapati dirinya finis etape pembuka 24 menit di belakang sang pemenang setelah dua kali bannya bocor.

Membela tim debutan BRX, Sebastien Loeb, pembalap Prancis, bakal harus memotong defisit waktunya jika masih ingin menjaga peluang dalam perburuan gelar juara pertamanya di Dakar.

Pemenang sesi prolog pada Sabtu (2/1), Nasser Al-Attiyah, juara tiga kali Reli Dakar yang berasal dari Qatar, membuka jalan dengan start paling awal. Namun, pembalap Toyota itu kehilangan banyak waktu ketika melaju di SS hingga finis 12 menit 34 detik dari Sainz.

Etape kedua bakal menguji ketrampilan para pembalap ketika mereka menghadapi bentang bukit pasir sepanjang 30 km yang berada antara Bisha dan Wadi Ad-Dawasir.